maandag 25 augustus 2008

Woordenjunk leest integrale Oxford English Dictionary in één jaar

De excentrieke Amerikaan Ammon Shea, in een vorig leven verhuizer, gondelier en woordenverzamelaar, legde zichzelf het doel op om de integrale Oxford English Dictionary te lezen in een jaar. Precies twintig delen, 21.730 pagina's en 59 miljoen woorden (van A tot Zyxt) diende hij aldus te verstouwen, het equivalent van één roman per dag. Over die monomane onderneming (én beproeving) schreef Shea een boek dat vooral in de Verenigde Staten over de tongen rolt: Reading the Oxford English Dictionary. One Man, One Year, 21,730 Pages. Shea spit er niet alleen ettelijke verloren gewaande Engelse, bijna exotisch klinkende woorden (zoals hypergelast, acnestis, lant en obmutescence) in op, schrijft Nicholson Baker in zijn lovende recensie in de International Herald Tribune, maar hij maakt er ook een spannend leesverslag van. "Ik had het gevoel alsof ik het alfabet aan het opeten was", laat Shea zich ergens ontvallen. Baker noemt Shea's dan ook niet toevallig de "Super Size me of lexicography".
Shea is al een hele tijd een woordenjunk. Hij is de bezitter van zowat duizend woordenboeken en las in de jaren negentig al eens de Webster's Second van begin tot eind. Nochtans had hij niet het gevoel dat hij er een slimmer of beter mens van geworden was. Vaak bleek al die kennis een hinderpaal bij zijn zelfexpressie, zo bekende Shea. "Mijn hoofd zat zodanig volgepropt met woorden dat ik vaak moeilijkheden had om eenvoudige zinnen te formuleren." Hij begon ook te vaak obscure woorden en een foutieve syntaxis te hanteren. Toch bleek de ervaring verslavend en voor herhaling vatbaar. Het lezen van de OED met al zijn etymologische uitweidingen ging echter af en toe gepaard met stevig lichamelijk ongerief, hamerende hoofdpijn en zelfs spiersamentrekkingen , maar er kwam uiteindelijk ook euforie aan te pas, zo getuigt hij in zijn boek, dat logischerwijze 26 hoofdstukken telt. Vanaf de letter P krabbelde Shea overeind, om bijna te sneuvelen bij de U. Shea concludeert dat de OED niets meer dan een "catalog of the foibles of the human condition" is en dat zijn geheugen sterk op de proef werd gesteld: "Pogen om de woorden te herinneren is alsof je alle bomen probeert op te roepen die je vanuit het raam van een trein ziet." Zie ook deze recensie in Star News. (DL)

Labels:

3 Comments:

Blogger Achille van den Branden said...

Ik vertel waarschijnlijk niets nieuws door te wijzen op ene meneer Jacobs, die de hele Britannica uitlas.

http://www.amazon.com/Know-All-Humble-Become-Smartest/dp/0743250605

woensdag, augustus 27, 2008 5:13:00 p.m.  
Blogger De papieren man said...

Achille, ik heb de indruk dat u zich een geestesverwant voelt van deze literaire speedlezers?

DPM

donderdag, augustus 28, 2008 12:20:00 p.m.  
Blogger Achille van den Branden said...

Wat die mannen doen heeft denk ik meer uitstaans met marathonlopen dan met een kwiek sprintnummer.

Mijn favoriete afstand is de 400m horden.

Groet,

AvdB

donderdag, augustus 28, 2008 2:58:00 p.m.  

Een reactie plaatsen

Links to this post:

Een link maken

<< Home